L’azote – principal composant de l’atmosphère

L’azote – principal composant de l’atmosphère de notre planète (78 % en volume) – est une épée à double tranchant ! Sa conversion en d’autres formes chimiquement réactives pourrait être indispensable à certains processus vitaux, tandis que pour d’autres, il pourrait faire des ravages sous forme de pollution à l’azote. Cette menace grandissante est due à l’industrialisation, à l’urbanisation et à l’utilisation accrue d’engrais dans les champs agricoles et elle est devenue l’un des problèmes de pollution les plus difficiles auxquels les gens sont confrontés dans le monde entier depuis des années. Cependant, l’énormité de cette menace d’origine humaine reste inconnue de beaucoup – contrairement à d’autres formes de pollution. Qu’il s’agisse de la détérioration de la qualité de l’air et de l’eau ou de l’augmentation des émissions de gaz à effet de serre et de la perturbation de nos écosystèmes et de nos biodiversités, la pollution par l’azote pourrait être attribuée à tous ces problèmes.

L’oxyde nitreux (N2O), un gaz à effet de serre dont on sait qu’il est 300 fois plus puissant que le dioxyde de carbone pour chauffer notre atmosphère, se produit naturellement à la suite de la nitrification et de la dénitrification par les microbes dans les sols et les masses d’eau. Cependant, ces dernières années, nous avons constaté une augmentation de sa libération, qui est principalement due aux activités agricoles et à la fabrication de nylon et d’acides. La population croissante a augmenté la demande de denrées alimentaires, ce qui a mis à rude épreuve les agriculteurs qui souhaitent augmenter la productivité de leurs exploitations en ajoutant des engrais composés principalement d’azote et de ses composés. On estime que ces champs fertilisés, les fumiers et autres sources agricoles peuvent émettre jusqu’à 60 % de l’oxyde nitreux total dans l’atmosphère, ce qui accélère les effets de serre.

En outre, comme les implications du changement climatique deviennent plus visibles sous la forme de sécheresses et d’inondations fréquentes, les eaux de ruissellement de ces champs agricoles se retrouvent souvent dans des plans d’eau. Cela entraîne un enrichissement en nutriments des rivières, des lacs et des océans, ce qui entraîne une prolifération de phytoplancton et d’algues, également connue sous le nom d’eutrophisation. Les efflorescences algales non seulement polluent l’eau et épuisent l’oxygène dans le monde aquatique, mais elles libèrent également des gaz à effet de serre qui pourraient contribuer davantage au changement climatique et au réchauffement de la planète.

La combustion de combustibles fossiles ajoute également du dioxyde d’azote et de l’oxyde nitrique (connus collectivement sous le nom de NOx) dans l’atmosphère ; les émissions d’ammoniac provenant des activités agricoles favorisent encore plus l’émission d’oxyde nitreux et, en réagissant avec le NOx, créent des particules en suspension nocives qui peuvent aggraver les problèmes cardiovasculaires et respiratoires des êtres vivants. La pollution par l’azote menace également nos forêts, qui contribuent à la séquestration du carbone dans le sol et sa biomasse. Les champignons mycorhiziens qui vivent en symbiose avec les racines des arbres aident à absorber davantage de carbone de l’atmosphère. Cependant, ces champignons sont très sensibles à la pollution par l’azote et les forêts exposées à la pollution par l’azote ont été trouvées avec moins de champignons mycorhiziens dans leurs racines. Cela a réduit la capacité d’absorption du carbone de ces forêts et, aujourd’hui, l’atmosphère contient davantage de carbone. Pour lutter efficacement contre le changement climatique en cours, nous devons sensibiliser davantage les masses et mettre en place des politiques plus strictes en matière de gestion de l’azote, qui peuvent jouer un rôle crucial dans l’atténuation des problèmes liés au changement climatique.

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